Grandes desconocidos: NEC PC-9801 (Kyuu-Hachi)

NEC en su tierra sí que se dedicó a producir hardware bien particular ajeno para ojos occidentales, es decir, que la costumbre de dejarnos fuera de la fiesta viene de tiempos ancestrales.

En 1982 nace el nuevo estándar de computadores 16 bits llamado PC-9801 (o simplemente PC98, en Japón se le conoce como “Kyuu-Hachi” que quiere decir “Nueve-Ocho”) que en su primera versión incluía un microprocesador Intel 8086 a 5 Mhz, esta versión lleva dos controladores de video, uno para desplegar texto y otro para modos gráficos, en realidad son dos chips µPD7220, además posee 128 kilobytes de memoria RAM expansible a la grandiosa cantidad de 640, decir que los primeros modelos no tenían sistema de sonido dedicado, en vez de ello solo hacían sonidos como los primeros IBM PC, es decir, el típico “tuuuu” o “beeep“, en modelos posteriores ya incluían un chip Yamaha YM2608 que podía sintetizar sonido a 8 bits, nada mal.

PC-9801
Aqui un Kyuu-Hachi en todo su esplendor, como se ve, no es muy diferente a los PC que teníamos en casa por aquellos años

En su tierra tanto PC-9801 como su antecesor, el PC-8801 (computadores 8 bits) fueron increíblemente populares y exclusivos hasta que IBM y Microsoft arrasaron el mercado de compatibles PC con sus productos estrella: DOS-V (una versión de DOS específica para Japón) y Windows, como veremos más adelante NEC hizo todo lo posible para que su estándar perdurara a pesar de los sistemas operativos de los gigantes estadounidenses, pero como siempre ocurre con esta clase de proyectos cerrados, les llega un fin y quedan en la memoria como piezas de colección bastante interesantes, el Kyuu-Hachi es considerado hoy por hoy como una excelente plataforma de videojuegos así como lo es el computador Sharp X68000 o MSX, como siempre ocurre fue un estándar que en sus dieciseis años de vida jamás se exportó de tierras niponas, salvo la existencia del NEC APC III que tenía características muy similares al estándar Kyuu-Hachi.

PC9821 NB10
Esta belleza (PC-9821 NB10) solo ejecuta programas desde la unidad floppy que lleva consigo, nada de discos duros, toda una rareza

Desde 1982 NEC fabricó seis modelos o líneas de PC-9801, estos son: PC-9801E, PC-9801VM, PC-9801VX, PC-9821, PC-9801BX3 y PC-9821Ra43, todos ellos con características que evolucionan con el tiempo, por ejemplo el PC-9801E fue la primera línea, llevaba un procesador 8086 a 5 / 8 Mhz. PC-9801VM que vio luz en 1985 utiliza un microprocesador que nada tiene que ver con la serie de Intel, en vez de llevar un 8086 trae consigo un NEC V30 que tiene un modo emulación para ejecutar programas del microprocesador de Intel, este modelo ya incluye 368 kilobytes de memoria RAM.

PC-9801VX lanzado al mercado en 1986 dio un paso gigante, incluye un microprocesador Intel 80286 a 10 Mhz, 1 megabyte de RAM, un disco duro de 40 megabytes y ya mostraba resoluciones de 640 x 480 pixeles con 16 colores en pantalla. Cuando la división japonesa de IBM  lleva al mercado el sistema operativo DOS-V empieza la decadencia para el estándar japonés, DOS-V era la primera versión del sistema operativo DOS que permitía desplegar caracteres japoneses en pantalla, lo que facilitaba enormemente su uso y comprensión.

Mashou no Kao para PC-9801
Juegos como este hay a patadas para PC-9801, creo que no hace falta explicar de que van

PC-9821 (1992) con procesador Intel 386SX, 4 megabytes de RAM, lector de CD-ROM (un gran avance) e inteface SCSI, el modelo PC-9801BX3 (1995) ya trae consigo un 486SX y la última serie (PC-9821Ra43) que apareció en el año 2000 ya trae consigo un microprocesador Intel Cerleron a 433 Mhz, 32 / 256 megabytes de RAM y puede desplegar en pantalla imágenes a resolucines de 1280 × 1024 pixeles, casi nada.

Ya a estas alturas NEC había negociado con Microsoft para que una versión de Windows funcionara en PC-9801 al no poder desarrollar su propio sistema operativo en condiciones pero ya era demasiado tarde, con la avalancha de marcas ofreciendo PC “normales” con Windows la cosa se puso peliaguda para NEC. La serie PC9801 a diferencia de los PC normales fabricados por decenas de empresas, incluían un bus de expansión propietario, el llamado C-BUS en detrimento del que era el “estándar” por entonces, el bus ISA, otros componentes también son bastante diferentes como el mecanismo de direccionamiento de memoria, la BIOS y la salida de video.

A parte de NEC, Seiko Epson también fabricó clones de PC-9801 pero supongo que la licencia de fabricación era prácticamente un robo a mano armada, lo que provocó que las demás empresas de la competencia apenas tuvieran la libertad de crear compatibles IBM-PC se dedicaran a hacerle la vida de cuadritos al estándar Kyuu-Hachi.

Prince of Persia para PC-9801
Prince of Persia es con diferencia, uno de los juegos más portados a multitud de sistemas, Kyuu-Hachi no se quedó sin su versión

En realidad los programas y juegos de esta máquina corrían directamente desde diskettes, los primeros modelos del Kyuu-Hachi incluyen su propio intérprete de lenguaje BASIC conocido como N88-BASIC que fue bastante popular en la década de los ochenta y que también venía de serie con el estándar PC-8801 años atrás, recordemos que prácticamente cualquier computador de la época llevaba consigo un intérprete de BASIC, desde los computadores de Atari hasta los Sinclair ZX Spectrum y similares, pero cuando Microsoft empieza a arrasar el mercado inundando cualquier compatible PC con su interfaz gráfica llamada Windows poco pudo hacer NEC salvo formar un acuerdo con el gigante de Redmond para que existiera una versión de Windows 95 específica para PC-9801.

El problema estaba en que para correr aplicaciones basadas DOS-V o Windows ya no era necesario adquirir un computador con estándares cerrados y costosos como lo era el Kyuu-Hachi, fue ahi cuando ya era inútil seguir compitiendo con tantas marcas japonesas que fabricaban clones de PC como Fujitsu, Hitachi, Matsushita (Panasonic) y un largo etcétera, los japoneses serán excéntricos pero no tontos, también cuidan de su dinero.

Crusher Joe para PC-9801
Algunos juegos tienen un aspecto más que interesante

El desarrollo de videojuegos para esta plataforma es lo mismo que ocurre con cualquier estándar que no sale de Japón: montones de RPG’s, simuladores de citas y todos aquellos géneros que causan furor en los japoneses, hay que decir que Kyuu-Hachi al ser prácticamente un monopolio por muchísimo tiempo en Japón fue la plataforma de juegos preferida de muchos desarrolladores de aquel país lo que desemboca en montones de títulos de series de animación, actualmente esta plataforma aun esta soportada para proyectos de sistemas operativos “no Windows” como es el caso de FreeBSD y Linux (a partir de ciertas versiones del núcleo ya soporta C-BUS y su estándar SCSI).

No es muy fácil conseguir emuladores de PC-9801, mucho menos conseguir un PC-9801 pero no estaría mal comenzar por pillar la BIOS (que es bastante diferente a lo que tenemos en PC) desde aqui preferiblemente y aquí tienes el proyecto emulador Neko Project II que esta para diferentes plataformas. Buena suerte con Kyuu-Hachi.

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