Atari 800XL, otra máquina legendaria

Antes de la llegada de la generación 16 bits para Atari con la sorprendente línea Atari ST, se hizo muy popular su gama 8 bits durante finales de los años setenta y los ochenta que en buena parte del mundo es recordada por su flexibilidad y buen catálogo, por suerte muchos de estos computadores sí que vieron luz aquí en Venezuela aunque en popularidad nada le ganó a la consola estrella durante los ochenta: Atari 2600.

Atari 800XL, fabricado a partir de 1983, es el rediseño del mítico Atari 800 que vio luz en 1979 y fue el computador más avanzado de una serie que contempló máquinas como Atari 400 y Atari 600.

Atari 800XL
Atari 800XL

Atari 800 es una máquina que para 1979 presumía de potencia, un microprocesador MOC 6502 a 1.8 Mhz, puede mostrar en pantalla 16 colores y 14 modos gráficos distintos gracias a la arquitectura compuesta básicamente de varios custom chips, estos son ANTIC, CTIA antes de 1981, GTIA a partir de 1981  y POKEY, 8 kilobytes a 48 kilobytes de memoria RAM, 24 kilobytes en ROM, compatibilidad con mandos y accesorios de Atari 2600, su propio formato de cartuchos, unidades lectoras de cintas, módem y unidad lectora de disquetes, la versión XL ya trae consigo 64 kilobytes de RAM lo que la convirtió en una buena opción para competir contra máquinas importantes en su generación como la increíblemente versátil Commodore 64 u otras como Texas Instruments T99/4, Osborne 1, MSX y la “grande liga” Apple Macintosh.

Atari 800
Atari 800

El custom chip ANTIC (Alpha-Numeric Television Interface Circuit) es un auténtico GPU, un microprocesador que ejecuta instrucciones independiente del microprocesador, es curioso saber que conceptos que consideramos recientes ya se vislumbran en la prehistoria de la computación, diseñado por Steven Mayer, Joseph Decuir, Jay Miner y Douglas Neubauer.

ANTIC puede utilizar los datos de la memoria RAM mediante DMA (Direct Memory Access) como hacen muchos chips integrados modernos, es el encargado de desplegar los modos gráficos y los fondos, ANTIC también es parte de la casi desconocida consola Atari 5200. GTIA (Graphics Television Interface Adapter) es el motor que manipula sprites en pantalla, en aquellos años los conceptos no eran tan amplios como ahora y Atari dividía estos sprites en dos categorías: jugadores y balas, GTIA daba mucho de si, agregaba tres modos gráficos extra, antes de 1981 los computadores de Atari llevaban una versión denominada CTIA (Color Television Interface Adapter) bastante inferior técnicamente.

Atari 800 Tape Reader
El lector de cintas magnéticas de Atari 800XL, usa un formato propietario

Ademas de estas “bestias”, Atari 800XL dispone de un tercer custom chip denominado POKEY (Pot Keyboard Integrated Circuit), diseñado por Ronald Milner y Steven Mayer, hace tareas bastante diversas como leer los datos que provienen del teclado, leer el puerto serie, generar números aleatorios, también genera 256 tonos diferentes en 4 canales y 16 niveles de volumen, con un poco de pericia en programación se puede lograr un quinto canal de sonido por medio del “beep” que genera al presionar alguna tecla.

Atari BASIC
Atari BASIC, desde aquí podemos poner en práctica nuestros proyectos retro

A diferencia de los computadores modernos estas máquinas eran increíblemente simples, al encenderla lo primero que presenciamos es un prompt que nos dice en pantalla “ready” que no es más que un intérprete de lenguaje BASIC llamado Atari BASIC que en un principio venía en un cartucho pero en el caso específico de Atari 800XL viene integrado en un pequeño chip, Atari BASIC nos permite programar cualquier cosa que nos pase por la mente siempre y cuando el hardware nos permita.

La “bestia” de Atari también posee un pequeño paquete integrado llamado Self Test, que no es más que una serie de pruebas de hardware que podía detectar si existía algún error en ROM o si existe un módulo de memoria RAM dañado, un buen acierto es que internamente los chips no van soldados a la placa base, sino que van montados sobre sockets para su fácil reemplazo, cosas de la época.

Donkey Kong
¿Quién no conoce este juego? Donkey Kong

El catálogo de juegos de Atari 800XL es bastante decente, en él podemos conseguir auténticos clásicos como Donkey Kong, Frogger, Pac-Man y joyas como Karateka, Ultima, Hardball y Pitfall, se pueden conseguir muchos títulos en la red y si disponemos de un buen emulador es una excusa perfecta para descubrir esta máquina que aunque paso un poco desapercibida por estos lares no la hace menos interesante, la parte buena es que conseguir estos juegos no es exageradamente difícil, incluso en páginas de subastas aquí en Venezuela se consigue uno que otro para este computador.

Cable RCA
Cable RCA, una solución para modernizar el engendro de Atari

Ahora un buen punto a tomar en cuenta, muchos de los estándares de video de la época son totalmente incompatibles con lo que solemos tener actualmente en nuestras casas, así que para poder disfrutar de este computador hay que “googlear” bastante, lo primero es conectarla a un televisor relativamente moderno, para ello, si tenemos los conocimientos en soldadura podríamos hacernos nuestro propio cable RCA o bien comprarlo en cualquier web de curiosidades retro que pululan por la red.

Atari 800XE
Atari 800XE

Para 1985 Atari lanzó al mercado Atari 800XE una versión con un diseño más actual y “menos Commodore 64” de su legendario 800XL pero internamente idéntico salvo pequeñas diferencias, la buena noticia es que la memoria es ampliable de 64 kilobytes a 128 kilobytes gracias a las bahías de expansión internas, 800XE era parcialmente compatible con otro computador de Atari llamado 130XE que se comercializó en Europa, especialmente en Alemania y Polonia, 130XE coexistió con la primera generación 16 bits de Atari, concretamente con Atari 130ST lo cual es de suponer que su período de vida fue bastante corto.

Hardball
La sorprendente versión de Hardball para Atari 800

Atari 800XL también tiene una enorme comunidad entusiasta que ha documentado una serie de mods interesantes: lectoras de tarjetas SD, ampliación de memoria, overclock de su microprocesador, y un largo etcétera, es una buena máquina para aprender a trastear, un verdadero tanque de pruebas.

Anuncios

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s