Atari Jaguar, el ocaso de un gigante

En 1993 Atari lanza al mercado lo que autodenominó como la primera 64 bits de la historia. Aunque incluso la prensa de aquellos días aseguraba esto, el tiempo demostró que en realidad no se trataba de tal sino de un sistema que podía interpretarse como una máquina “16 bits con vitaminas”; para entonces Atari se jugó mucho pero jamás pensaría que sería su último intento por permanecer en una lucha que todavía sigue siendo despiadada. Jaguar tuvo un período de vida bastante corto, ya entrado 1995 se podía considerar como un sistema desfasado cuando ya los gigantes de la industria pisaban bastante fuerte: PlayStation y Saturn se vislumbraban como auténticos monstruos incluso para los PCs más modernos.

Atari Jaguar

El proyecto de una máquina 64 bits que superara con creces a las por entonces actuales y bien consolidadas Genesis y SNES nació en la mente de Martin Brennan y John Mathieson quienes formaban parte de una empresa llamada Flare Technology, Atari viendo esto decidió apoyar esta iniciativa estimulando la fundación de una nueva empresa llamada Flare II con financiación directa y dedicada en exclusiva al proyecto, así pues Flare II empezó el desarrollo de dos propuestas: la primera fue denominada Panther y la segunda, Jaguar. Panther  estaba basada en un arquitectura 32 bits mientas que Jaguar en arquitectura 64 bits, Atari desde luego decidió dejar de lado Panther para centrarse en Jaguar que prometía mucho más y avanzaba más rápido.

Atari Jaguar con el aditamento Jaguar CD

Muchos consideran que la arquitectura de Jaguar es impresionante (tanto como se consideraba la de Saturn), dispone de tres chips, de los cuales dos son propietarios de Atari, el primero de ellos es llamado Tom, un GPU RISC 32 bits que funciona a 26.59 Mhz, posee una memoria caché de 4 kilobytes y tiene algunas rutinas tridimensionales de serie como el manejo directo de Z- Buffer, algo que ni PlayStation ni Saturn pueden hacer y que Nintendo 64 sí incorporó sin mucho problema, a pesar de esto muchos efectos gráficos tenían que ser generados por software lo que podía mermar en rendimiento general de los programas. Tom posee un controlador de memoria múltiple para sus 2 megabytes de RAM, puede manejar registros de 8, 16, 32 y 64 bits, de ahí que Atari catalogara su máquina como un monstruo 64 bits, lo que en la práctica fue bien distinto.

El mando de la consola, realmente extraño y visiblemente nada cómodo

El segundo chip dedicado es Jerry, un DSP (Digital Signal Processor) RISC 32 bits con una memoria cache interna de 8 kilobytes,  funciona a 26.59 Mhz igualmente, esta orientado a labores de sonido a parte de ofrecer tranquilamente salida estéreo, puede reproducir sonido 16 bits (calidad CD), sintetizador FM y encima posee un controlador para joystick/gamepad. Para controlar toda esta maquinaria esta un tercer chip, un microprocesador Motorola 68000 que sirve de “manejador” o manager, el mismo funciona a 13.295 Mhz, este microprocesador trabaja con registros de 16 y 32 bits, es por esto que muchos catalogan el sistema de 16 bits “y medio” y no de 64 bits como Atari vendía.

Alien vs Predator, el mejor juego de Jaguar sin duda

Atari prometió un hardware que no superaría los 150 USD, de hecho se hablaba de entre 100 USD y 150 USD pero la realidad del desarrollo y producción dejó a Jaguar en 249 USD para su salida, bastante lejos de lo prometido aunque máquinas como PlayStation tuvieron un precio de salida un poco superior la diferencia técnica entre Jaguar y el resto es abismal, las conversiones de System 11 para la gris de Sony dejaron boquiabiertos a esa enorme masa de adolescentes granudos, lo mismo para el lado “seguero” los arcades portados desde Model 2 y S-TV Titan a Saturn condenaron a Jaguar a un puesto bastante inferior, incluso por detrás de productos tan minimalistas como el estándar 3DO que bien tuvo juegazos como Gex, Return Fire, The Need for Speed, Total Eclipse, Syndicate, Panzer General, Madden, Alone in the Dark, Flashback, FIFA International Soccer, Road Rash, Another World y un largo etcétera que dejaron a esa “rareza” muy bien parada a pesar de todo.

Rayman, de lo mejor que se vio en Jaguar

Para 1994 Atari intentó realmente hacerse con un trozo del pastel pero al finalizar el año la empresa norteamericana solo había vendido unas cien mil unidades y ya las verdaderas 32 bits estaban aterrizando, tras esto se toma la decisión de bajarle el precio pero el daño estaba hecho: el Marketing brutal de Sony y SEGA aplastaron a la última esperanza de Atari, ya para 1995 la situación no mejoró y en el informe anual señaló “Las ventas de Jaguar fueron sustancialmente inferiores a las expectativas de Atari, y los resultados financieros fueron perjudicados de manera significativa, Atari continuó invirtiendo fuertemente en el desarrollo celebrando acuerdos de publicar determinados títulos de terceros y reducir el precio de venta de la consola. Atari atribuye el bajo rendimiento de Jaguar a un número de factores, incluyendo retrasos considerables en el desarrollo de software que se tradujo en la reducción de los pedidos debido a la preocupación de los consumidores acerca de cuándo títulos serían liberados y la cantidad de estos disponibles, también a la introducción de productos de la competencia por parte de SEGA y Sony en mayo y septiembre de 1995 respectivamente.

Fight for Life, el intento de Atari por tener “su versión” de Tekken o Virtua Fighter que solo se quedo en eso, en un intento

El fracaso era tal que ya en 1995 existía un prototipo de “Jaguar 2” con manejo de polígonos pero atribuirle a terceros el fracaso de Jaguar es bien fácil, la arquitectura interna no permitió hacer gran cosa y en realidad muchos programas lucían mejor en SNES que en Atari Jaguar, estas limitaciones alejaron a grandes estudios como Konami, Acclaim, Electronic Arts, NEC, Capcom, Square, Namco y muchos más, todos estaban muy entusiasmados con SEGA, Sony y Nintendo que venía anunciando algo realmente poderoso llamado “Nintendo Ultra 64”: una verdadera bestia de 64 bits con microprocesador Sillicon Graphics, otro factor del declive “de la última de Atari” fue su horroroso y poco cómodo mando, el mando de Jaguar debe estar entre los peores de la historia con un diseño absurdo prácticamente inusable.

A pesar de esto Atari intentó levantar las ventas en Septiembre de 1995 lanzando al mercado un aditamento que permite la lectura de software en formato CD-ROM, todo al más puro estilo SEGA; de esta forma los programas tendrían capacidad multimedia y muchísimo más espacio para almacenar datos en detrimento de la velocidad de carga, Jaguar CD, como se le denominó, tuvo en su haber sólo once juegos (Battlemorph, Baldies, Highlander: The Last of the MacLeods, Brain Dead 13, Dragon’s Lair, Space Ace, Hover Strike: Unconquered Lands, Myst y Primal Rage) hasta su descontinuación oficial en 1996.

En serio Atari intentó con este periférico: un casco de realidad virtual

Pero no todo fue negativo para el hardware de Atari, de lo poco rescatable esta que en su pequeño catálogo tuvo joyas que aún persisten como referentes que ciertamente eran bastante superiores a sus contemporáneos 16 bits, ejemplos hay: Doom, Alien vs Predator, Rayman, NBA Jam Tournament Edition, Raiden, Tempest 2000 y otros tantos. Jaguar también vislumbraba un periférico bastante atrevido para la época: el casco de realidad virtual que jamás apareció comercialmente aunque se asegura que existen algunos prototipos funcionales.

Jaguar posee una scene relativamente activa, existen multitud de juegos homebrew disponibles, solo es cuestión de buscar en la red, también posee una comunidad considerable de seguidores románticos que se interesan y desarrollan para ella pero la realidad es que según veo fue una consola a destiempo que no puede ser catalogada como “demasiado adelantada para su época” sino todo lo contrario.

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